مع صاروخ بسيط ورخيص ، فيرجين أوربت تهدف إلى استثنائية

لونج بيتش ، كاليفورنيا - يبلغ طول المخطط الخارجي للصاروخ المرسو على أرضية مصنع خرساني أكثر قليلاً من 20 متراً. بينما يخطو Will Pomerantz على طول الطريق ، يعترف بأن مركبة LauncherOne المصورة لن تدهش عشاق الطيران. في تصميم الصاروخ ، اختارت فيرجن أوربت أن يكون العمود الفقري بدلاً من المهر الاستعراضي.

يقول بوميرانتس ، نائب الرئيس في فيرجين أوربت والموظف الأول في الشركة: "هدفًا رائعًا كما هو وضع البشر على المريخ أو سيارات الدفع الرباعي على المريخ ، أو إرسال الروبوتات عبر بلوتو - هذا ليس ما نحاول القيام به". . "نحاول القيام بأبسط وأرخص سيارة نعتقد أنها قابلة للتطبيق على المدى الطويل".

الميزة الأكثر تميزا في LauncherOne هي أنها لا تنطلق من سطح الأرض. بدلاً من ذلك ، يتم فصلها من طائرة 747 في 11 كم (~ 6.8 ميل) ويصعد إلى الفضاء من هناك. أطلق الوقود الذي يحترقه ، وهو نوع من الكيروسين عالي الدقة والمعروف باسم RP-1 ، صواريخ منذ أكثر من نصف قرن. والمحركات هي بسيطة بقدر ما يمكن أن يكون عمليا.

ومع ذلك ، من خلال تطوير التكنولوجيا غير الثورية بشكل خاص ، قد تحقق Virgin Orbit بعض الأهداف الثورية الحقيقية. إلى جانب Rocket Lab وعدد متزايد من المنافسين ، تسعى Virgin إلى خفض تكلفة الوصول إلى الفضاء للأقمار الصناعية الصغيرة بشكل كبير ، وربما الأهم من ذلك ، تقليل وقت الانتظار بشكل جذري لشركات الانتظار لإيصال أفكارها إلى الفضاء.

مقابل حوالي 10 ملايين دولار ، ستطلق شركة Virgin حمولات تصل حمولتها إلى نصف طن في مدار أرضي منخفض. توجد خدمة مماثلة اليوم: إطلاق صاروخ Pegasus XL من Orbital ATK من طائرة مماثلة وتقديم حمولة مماثلة في الفضاء. بيغاسوس موجودة منذ عام 1990 لكنها الآن تطير أقل من مرة واحدة في السنة. ذلك لأن تكلفتها قد ارتفعت إلى 40-55 مليون دولار للمهمة.

على مدار تاريخ الرحلات الفضائية ، كان على الشركات أو المجموعات الأكاديمية التي أرادت إرسال حمولة من بضع مئات من الكيلوغرامات إلى الفضاء أن تدفع غالياً أو تطير كمواطنين "من الدرجة الثانية" على صواريخ أكبر ، في انتظار الحمولة الأولية أو كاملة صاروخ صغير الحجم للوصول إلى الفضاء. وبمجرد الوصول إلى هناك ، يتم نقل الحمولة الصغرى إلى أي مدار يرغب فيه العميل الرئيسي.

على هذا النحو ، فإن التكاليف المرتفعة وسنوات وقت الانتظار حالت دون الاستثمارات الأكثر أمانًا من الطيران إلى الفضاء: أقمار الاتصالات والمراقبة. حتى اليوم ، عادةً ما تنقضي أكثر من عامين عندما يستفسر العميل عن الإطلاق ويسترجع بياناته الأولى. من المحتمل أن يكون هذا قد أعاق ابتكارًا كبيرًا في المدار الأرضي المنخفض من اللاعبين الجدد.

"كل من الوقت والمال عنصر حاسم" ، وقال بوميرانتس. "بالنسبة للشركات الناشئة - للوافدين الجدد إلى الدخول في المجمع - هذا وقت طويل. نود خفض هذا إلى النصف ، إن لم يكن أكثر ".

شركات أخرى تفعل ، أيضا. أطلق الطلب المكبوت على خدمات الإطلاق منخفضة التكلفة للأقمار الصناعية الأصغر حجمًا اندفاعًا ذهبيًا إلى لوحة الإطلاق. وصف المؤسس المشارك لشركة فيرجين منافس فيكتور السوق الناشئة بأنه "إطلاق النار على الديوك الرومية في براميل". وقد صرح المسؤول في شركة "جيم كانتريل" لناقل آرس سابقًا: "إننا نرى أنفسنا كجراحى الصدمات تقريبًا قادرين على إنقاذ الأرض المرتبطة الأقمار الصناعية. ليس هناك طريقة سهلة للفضاء ".

دفع هذا السوق العشرات من الشركات للبدء في تطوير العديد من مفاهيم الإطلاق الصغيرة. وهي تتراوح من التعزيزات النحيلة التقليدية ، إلى الصواريخ التي تطلق في الهواء (مثل Virgin's LauncherOne) ، إلى الصواريخ والمحركات المطبوعة تمامًا ثلاثية الأبعاد.

على الرغم من أن السوق قد يكون خصبًا الآن ، إلا أنه بمجرد أن تبدأ أكثر من حفنة من الشركات ، فإن معظم المشاريع الأخرى قد تفشل على الأرجح. بوميرانتس يعرف هذا وكذلك أي شخص آخر. قام أحد المنافسين ، وهو Rocket Lab ، بإطلاق برنامج الداعم الإلكتروني مرتين. الآن تستعد لرحلة ثالثة في يونيو ، والتي ستكون أيضا أول مهمة تجارية بالكامل. العذراء تحتاج أن تطير قريبا.

قال بوميرانتس عندما زار آرس فيرجين أوربت في أبريل / نيسان للقيام بجولة في المصنع: "لقد اقتربنا من الرتق الجميل". "أنا متردد دائمًا في تحديد المواعيد ، لأننا دائمًا مخطئون ، مثل أي شخص آخر في الصناعة. لكنني أعتقد أننا على بعد أشهر ".